Weinheber ausgehoben – Unearthing a Nazi Poet

Intervention in public space by Plattform Geschichtspolitik (2013)

This work deals with a memorial to Austrian poet and Nazi Josef Weinheber (1892-1945) which stands at the Schillerpark in Vienna’s city centre. A temporary intervention aimed at exposing its conflicted history and leading to a permanent artistic reconfiguration and contextualization of the monument.
Schillerplatz and the adjacent Schiller Park were designated and named in honor of the classical German poet Friedrich Schiller in the 1870s, when the Academy of Fine Arts building was also constructed there. Subsequent to the Anschluss (Nazi Germany’s annexation of Austria in 1938), many public spaces across the city of Vienna began prohibiting Jews from gathering within them; at the initiation of the Academy, Schillerplatz was among these spaces. Today Schillerplatz is marked by a large monument to Schiller, along with several smaller monuments to writers of the past, including Weinheber.

In 2010 Plattform Geschichtspolitik was invited by the Academy of Fine Arts to participate in a symposium Regime – Wie Dominanz organisiert und Ausdruck formalisiert wird (Regime – How dominance has organized and formalized expression). On this occasion the group initiated two actions to call attention to the Academy’s own compliance with the Nazis during the Nazi era, hoping to provoke conversation about the culpability of the institution, and about these specific historical events. One action was to rename Schillerplatz “Platz der auf Betreiben der Akademie 1938/39 vom Platz vertriebenen Jüd_innen” (Square of the Jews who got expelled from the square on the initiative of the Academy in 1938/39.) The proposed name was printed on stickers and posted around the square; several remained posted for a few weeks. Plattform Geschichtspolitik also produced a paper wrapping for the Weinheber monument, bringing the audience out into the square to cover the monument together during the symposium. The wrapping too would remain in place for several weeks. Providing the caption, “A monument honoring a Nazi belittles Nazism and the Shoah,” the wrapping’s text described Weinheber’s Nazi activities, and the expulsion of Jews from both the Academy and Schillerplatz during the Nazi era. Members of Plattform Geschichtspolitik composed a call to action, to address the still-visible manifestations of Austro-Fascism in Vienna, and challenge the extent to which the city has actively preserved them.

This intervention on the Weinheber monument in 2010 sparked a series of negotiations back and forth between the collective and the city department responsible for public art. After further research, members of the group submitted a formal proposal to the City of Vienna to permanently mark the monument in light of its historical legacy. The proposal, which specified unearthing the monument’s foundation and installing a plaque on the pedestal contextualizing the intervention, was conditionally approved and then subsequently dismissed, leading to the decision to realize elements of this design in 2013 without official authorization.

On Friday June 28, 2013, a group of students and teachers affiliated with the Academy of Fine Arts arrived at Schillerplatz dressed as art restorers and equipped with shovels, wheelbarrows, and extra rolls of turf. One participant wore a white lab coat and held a clipboard, informing curious passersby that the group was a conservation class from the Academy, there to conserve the statue. The group dug a rolling ditch around the base of the monument, exposing its concrete foundation and altering the surrounding landscape, and then naturalizing the alteration by planting rolls of turf over the ditch.

The site remained like this over the weekend, before the excavation was filled in and leveled by the city on Monday, using the same turf that had been purchased for the intervention. Plattform Geschichtspolitik was not criminalized for their action. Instead the Secretary of Culture was recorded as saying that he appreciated the group’s effort—which came as a surprise considering the restrictions and complications with which the group’s proposal had initially been met. Despite the city’s quick reversal of their intervention, responses to the group’s subsequent attempts since June 2013 to get the city to integrate a more permanent change to the monument have been characterized by slowness.”
– Sarah Mendelsohn: Unearthing a Nazi Poet

reviews

Protestaktion bei Weinheber-Denkmal

(ORF.at, 1.7.2013) Die „Plattform Geschichtspolitik“ an der Akademie der Bildenden Künste hat im Schillerpark vor der Uni eine kritische Ausgrabungs-Aktion vorgenommen.
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Ö1 Leporello

(Natasa Konopitzky: Ö1, 1.7.2013) Letzten Freitag versammelten sich Mitglieder der Plattform Geschichtspolitik zu einer Denkmalstürmerei.
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Austrian Artists Revamp Nazi Poet Memorial

(Interview, Michael Kaminer: The Arty Semite, The Jewish Daily Forward 1.7.2013) A memorial to Austrian poet Josef Weinheber (1892-1945) stands in Vienna’s First District, the city’s business and historic core. While it honors his literary contribution to his homeland, there’s no mention of his Nazi past – or pro-Hitler works. But that may soon change.
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Werner-Lobo begrüßt Aktion der Plattform Geschichtspolitik

(OTS, Grüne Wien, 1.7.2013) Ausdrücklich begrüßt der Kultursprecher der Grünen Wien, Klaus Werner-Lobo, die künstlerische Intervention der Plattform Geschichtspolitik, die am Freitag das Betonfundament des Denkmals für Josef Weinheber am Schillerplatz freigelegt und die umliegende Fläche mit Fertigrasen bepflanzt hat.
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Loch auf, Loch zu bei City-Denkmal

(Kronen Zeitung, 2.7.2013) Wegen der umstrittenen Rolle Josef Weinhebers in der Nazi-Zeit haben Aktivisten der "plattform Geschichtspolitik" bei der Büste des Dichters
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Stadtgartenamt schüttet Mahnmal wieder zu

(Thomas Trenkler: Standard 2.7.2013) Die gewitzte Intervention Weinheber ausgehoben von Mitgliedern der Plattform Geschichtspolitik - derStandard.at berichtete am Wochenende exklusiv - blieb nur drei Tage bestehen: Am Montag schüttete das Wiener Stadtgartenamt den mit Rollrasen ausgelegten Krater rund um das Weinheber-Denkmal am Schillerplatz wieder zu.
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Neuer Diskurs zu Büste

(Die Presse, 2.7.2013) Am liebsten hätte er das Loch so belassen, lässt Wiens Kulturstadtrat Andreas Mailath-Pokorny ausrichten. Allein, das Gartenamt der Stadt Wien hat es bereits wieder zugeschüttet.
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Gartenamt vs. Kulturamt, das ist Brutalität

(M. Huber: Kurier, 2.7.2013) Die Kunst gräbt, das Gartenamt schüttet zu: Mit einer skurrilen Aktion ist nun Bewegung in die Debatte um das Denkmal des Dichters und Nationalsozialisten Josef Weinheber am Wiener Schillerplatz gekommen.
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ORF Report

(2.7.2013) Beitrag zum Thema "Straßennamen: Benennung und deren historische Verantwortung".
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FP-Ebinger spricht sich gegen Weinheber-Denkmalsturm aus

(OTS, FPÖ-Wien, 2.7.2013) Bei der gestrigen Aktion beim Weinheber-Denkmal versuchten sich die "Gutesten der Guten" wieder einmal im Denkmalsturm, wie er von dieser Seite bei linken Massenmördern wie Che Guevara bezeichnender Weise nicht in Betracht gezogen wird.
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Freien Blick auf Weinheber!

(Josef Haslinger: Standard, 3.7.2013) Josef Weinheber war zweifellos ein bedeutender österreichischer Dichter, und er war zweifellos ein Nazi.
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Digging Up History

(Radio interview, Tamara Kramer: Shtetl On The Shortwave, 5.7.2013) Who is your favourite Viennese poet? Josef Weinheber perhaps? Well, there’s a collective of artists/activists from the Academy of Fine Arts Vienna who clandestinely altered a statue in his honour.
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Weinheber-Gesellschaft droht mit Abzug des Denkmals vom Schillerplatz

(APA, 12.7.2013) In die Debatte um das Denkmal für Josef Weinheber am Schillerplatz schaltet sich nun auch die Josef Weinheber-Gesellschaft ein - und droht im Falle einer Umgestaltung, wie sie von Kulturstadtrat Andreas Mailath-Pokorny angekündigt wurde, nun gar mit dem Abzug des von ihr gestifteten Denkmals.
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Josef Weinheber: “Am tiefsten ergreift der Tote, der Dulder aus Eis!”

(Kerstin Kellermann: Augustin 348/2013) Kunstaktion gegen den Weltuntergangsdichter und gläubigen Nazi Josef Weinheber. Ein schweres Betonfundament für die Büste eines antisemitischen Dichters und Protest gegen poetische Todespropaganda: Junge Künstler_innen unterhöhlten am Wiener Schillerplatz das Andenken an Josef Weinheber, der Todesliebe und Geschlechterhaß bedichtete.
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Weinheber Ausgehoben (Unearthing a Nazi Poet)

(Sarah Mendelsohn: Memorial and Revision, Open Systems, 2014) The ongoing project Weinheber Ausgehoben (Unearthing a Nazi Poet) initiated by Plattform Geschichtspolitik (Platform History-Politics) enacts a series of interventions on a monument to the Nazi poet Josef Weinheber in Vienna, including uncovering the buried foundation of the monument in 2013.
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Stein oder nicht Stein?

(Nina Schedlmayer: Profil #23, 2.6.2014) Wie geht man mit problematischen Denkmälern um? Künstler finden probate Antworten auf diese drängende Frage.
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credits

2013
Intervention: Eduard Freudmann, Chris Gangl, Tatiana Kai-Browne
2011-2012
Project idea and admission “Weinheber ausgehoben”: Eduard Freudmann, Chris Gangl, Gabu Heindl, Katharina Morawek
2009-2010
Research and temporary reconfiguration: Plattform Geschichtspolitik
(Photos: Sheri Avraham and Tal Adler)
(Photos: Philipp Sonderegger)